Cucu NASCAR dan Hall of Famer NFL Joe Gibbs yang berusia 21 tahun memasuki kancah seri nasional NASCAR dengan kemenangan di start Seri Xfinity pertamanya di musim 2021, pada tahun yang sama ia memenangkan 10 balapan dan kejuaraan Menards ARCA Series .

Tujuh kemenangan Xfinity lagi dan kejuaraan seri terjadi pada tahun 2022 sebelum Gibbs pindah penuh waktu ke Seri Piala pada tahun 2023.

Perjalanan pertamanya ke Victory Lane di Piala tidak terjadi secepat itu, namun perkembangannya dari musim pemula ke musim kedua sangat mengesankan.

Akhir pekan lalu, Gibbs adalah salah satu dari sedikit pembalap yang bertahan bersama juara Supercar tiga kali Shane van Gisbergen sebelum dia tersingkir dari balapan. Gibbs memimpin 17 balapan 54 lap yang dipersingkat kegelapan dan muncul dengan finis ketiga.

Akhir pekan Gibbs di Chicago Street Course — yang mencakup perebutan tempat ketiga dalam perlombaan Xfinity — adalah pengingat kuat bahwa kemenangan Piala pertamanya bisa datang kapan saja.

“Kami menjalani akhir pekan yang sangat bagus. Saya bersyukur memiliki dua mobil balap hebat yang dibawa tim saya,” ujarnya. “Sangat jarang ketika Anda memiliki dua mobil bagus yang bisa menghasilkan kecepatan bagus juga.

“Saya pikir kami sangat cepat di kedua balapan. Hanya saja kami sangat dekat, sangat dekat dalam dua hari itu. Yang bisa saya minta hanyalah kemenangan, tapi kami ada di sana.”

Ty Gibbs, Joe Gibbs Racing, Monster Energi Toyota Camry

Foto oleh: Rusty Jarrett / NKP / Gambar Motorsport

Balapan hari Minggu bukanlah tugas yang mudah karena untuk akhir pekan kedua berturut-turut seri Piala ini menggunakan ban yang licin dan basah, yang secara dramatis mengubah dinamika dan strategi balapan.

“Sejujurnya, menurut saya ini seperti trek tanah. Anda memilih jalur Anda dan melihat jalur yang lebih kering dan lebih cepat, dan Anda harus melihat-lihat – yang membuatnya menyenangkan karena kami tidak dapat melakukannya sepenuhnya,” kata Gibbs.

“Saya sangat, sangat menyukainya. Saya merasa dibutuhkan kesadaran balap yang tinggi untuk melakukan hal itu, dan menontonnya saja sudah menyenangkan. Anda seperti, ‘Oke, antrean mulai mengering,’ dan Anda menekan antrean dan Anda seperti, ‘Oh, saya baru saja menabrak orang di depan saya sebanyak dua mobil.’

“Sungguh menyenangkan memilikinya.”

Meski tanpa kemenangan, Gibbs tetap menjadi salah satu dari sedikit pembalap yang masih berada dalam posisi bagus untuk lolos ke babak playoff seri Piala berdasarkan poin.

Di posisi playoff, namun masih belum pernah menang

Dengan enam balapan tersisa sebelum dimulainya babak playoff, Gibbs dan pebalap No. Toyota 54 miliknya berada di urutan kesembilan dalam klasemen seri. Rekan setimnya Martin Truex Jr. adalah satu-satunya pembalap lain yang finis lebih tinggi dengan poin (kelima) tanpa kemenangan.

Gibbs menyelesaikan musim rookie-nya di urutan ke-18 dalam klasemen seri dengan empat finis lima besar dan 10 sepuluh besar dan memimpin 112 lap. Pada tahun ini, ia telah mencatatkan lima finis lima besar dan sembilan finis 10 besar – termasuk finis runner-up di Darlington – dan telah memimpin 328 lap.

Balapan hari Minggu ini di Pocono Raceway adalah kesempatan lain bagi Gibbs untuk mempertahankan posisinya dalam perjalanan pertamanya ke babak playoff dengan laju yang kuat, atau bahkan meraih kemenangan pertamanya dalam kariernya.

Dia finis kedua dua kali di Pocono di kedua seri Xfinity yang dimulai di lintasan segitiga sepanjang 2,5 mil dan kelima di seri Piala terbarunya yang dimulai musim lalu.

“Sangat menyenangkan menjalankan Cup Series, dan saya bersenang-senang, dan hanya mengapresiasi apa yang bisa saya lakukan dan bersyukur atas apa yang bisa saya lakukan,” kata Gibbs. “Itu menyenangkan.”

Baca Juga:

Sumber